Diario Digital Dominicano, 14 de agosto 2020, Filadelfia.-Verónica Alexander llegó a fisioterapia en silla de ruedas en una tarde reciente con un vestido rojo brillante y un tapabocas azul que cubría el tubo de oxígeno que aún necesitaba casi dos meses después de que empezaron sus síntomas de coronavirus en junio.

No recordaba el mes que pasó en el Temple University Hospital, donde estuvo con un respirador durante semanas. Después de eso, necesitó un mes de terapia en el PowerBack Rehabilitation en Center City antes de poder volver a casa.

Su fisioterapeuta, Tram Tran, comenzó con el ejercicio más difícil: subir una escalera portátil de tres escalones.

Cuando llegó a PowerBack, Alexander, de 61 años, solo pudo estar de pie durante tres segundos antes de que sus piernas se doblaran y se desplomara en una silla. Ese día de agosto, con Tran cerca para apoyarse, caminó hasta las escaleras, subió un escalón a la vez según las instrucciones y volvió a la silla. Eso fue suficiente para hacer que el ritmo cardiaco de Alexander se disparara a 135 latidos por minuto, lo que mucha gente vería después de una sesión de trote. Lo normal es de 60 a 100, comentó Tran. Su oxígeno en la sangre, mientras tanto, se había desplomado a 80. Cualquier nivel por debajo de 90 es demasiado bajo.

Las cifras subían y bajaban una y otra vez mientras Alexander lanzaba una pelota a Emily Trott, una técnica de rehabilitación, y caminaba unos 15 metros un par de veces. Esto fue un logro para una mujer que llegó aterrorizada de no podría volver a caminar. Todavía se pregunta si algún día será capaz de usar sus manos y brazos normalmente algún día. Se lesionó los hombros mientras estaba boca abajo en la unidad de cuidados intensivos (UCI), un proceso llamado pronación que mejora la respiración en los pacientes de COVID-19.

Alexander, que estaba incapacitada por la artritis antes de enfermarse, estaba a pocos días de regresar a su apartamento en el norte de Filadelfia, pero no estaba ni cerca de su yo anterior al COVID-19. Nadie sabe si alguna vez lo estará.

«Creo que la mayoría de la gente entiende que se trata de una enfermedad completamente nueva, un fenómeno completamente nuevo, con el que estamos lidiando, y que estamos haciendo lo mejor que podemos», dijo Jason Pan, un fisiatra de Penn Medicine, un médico que se especializa en rehabilitación. Penn creó recientemente una clínica para pacientes de COVID-19 que necesitan seguimiento post-hospitalario. Pan dijo que es probable que los pacientes obtengan la mayor parte de sus ganancias durante el primer año después de su enfermedad, pero no puede decirles en qué medida es probable que se recuperen.

Los videos de despedidas alegres cuando los sobrevivientes de COVID-19 salen de los hospitales son un elemento básico de los noticieros televisivos y las redes sociales. Pero no insinúan lo que viene después.

«Hay mucha celebración cuando la gente sale del hospital, y con razón, pero el camino hacia la recuperación aún es largo», señaló Reg Blaber, director clínico de Virtua Health. «Este virus es malvado. Causa muchos estragos».

Mucho antes del COVID-19, los médicos sabían que los pacientes que necesitaban cuidados intensivos corrían un alto riesgo de sufrir problemas de salud física, cognitiva y mental a largo plazo, un padecimiento que se denominó síndrome de cuidados post-intensivos (PICS) en 2012. Los supervivientes del síndrome de dificultad respiratoria aguda (SDRA), una forma grave de infección pulmonar que suele ser la razón por la que las personas con enfermedades como COVID-19 necesitan un ventilador, tenían más probabilidades de tener problemas.

Dale Needham, médico de cuidados críticos de la Johns Hopkins University, ha estado estudiando cómo se comportan los pacientes después de una estancia en la UCI y del SDRA durante más de 17 años. Hasta el 70 por ciento de los pacientes con SDRA, explicó, todavía padecen fatiga severa entre seis meses y un año después de ser dados de alta del hospital. Un año después de una estancia en la UCI, un tercio de las personas que trabajaban antes de enfermarse está desempleado. Los problemas articulares y la debilidad muscular pueden durar meses o años. Un tercio de los supervivientes de insuficiencia respiratoria o shock tienen problemas cognitivos un año después. La ansiedad, la depresión y el estrés postraumático son comunes años más tarde en las personas que han tenido una estancia en la UCI, independientemente de lo enfermos que estuvieran.

Sorprendentemente, los problemas pulmonares crónicos no han sido un problema en los sobrevivientes de la UCI en el pasado. «Los pacientes llegan a la UCI por ‘insuficiencia pulmonar’ pero se van a casa con problemas duraderos en su pensamiento, su estado de ánimo y sus músculos», dijo Needham. «Estos problemas pueden ser menos obvios como consecuencia del SDRA y se pasan por alto fácilmente».

El coronavirus, agregó Needham, ha llevado a un gran aumento de los SDRA, por lo que algunos profesionales de la salud están viendo a estos pacientes por primera vez. Quizá no sepan, por ejemplo, que la pérdida de cabello es una reacción común al estrés físico de una enfermedad grave, o que se producían cambios bruscos en el ritmo cardíaco y los niveles de oxígeno con una actividad mínima en los pacientes con SDRA antes del coronavirus.

Pero los pacientes con coronavirus podrían estar peor que otros con PICS. Muchos tuvieron complicaciones pulmonares especialmente severas y pasaron un periodo inusualmente largo con respiradores, fuertemente sedados e inmovilizados. A diferencia de los típicos pacientes con SDRA, el miedo al contagio los privó de la terapia física en el hospital e incluso de las visitas familiares, que a menudo calman y motivan a los pacientes, dijo Needham.

Los médicos también están atendiendo a lo que algunos han denominado «pacientes a largo plazo», pacientes cuyos síntomas persisten incluso después de una enfermedad relativamente leve. El Mount Sinai Hospital en Nueva York abrió una clínica para esos pacientes. La mayoría nunca fueron hospitalizados, pero siguen lidiando con la falta de aliento, el dolor en el pecho, la debilidad, la fatiga y la dificultad para concentrarse, explicó Zijian Chen, endocrinólogo y director médico de la clínica. En algunos casos, las imágenes y los análisis de sangre indican a los médicos que los pacientes tienen daños orgánicos. En otros, no hay explicación todavía para los síntomas duraderos.

Instalaciones de rehabilitación aguda como PowerBack, el Magee Rehabilitation Hospital y MossRehab en Elkins Park abrieron unidades específicamente para los pacientes de COVID-19 que no podían salir del hospital para ir a casa.

Terapeutas y médicos dijeron que estos pacientes están más enfermos y permanecen más tiempo que los pacientes similares que veían antes del COVID. Algunos pacientes todavía dan positivo cuando llegan y deben ser tratados con mucho cuidado para mantener al personal a salvo. Muchos reciben terapia en sus habitaciones, lo que requiere equipo portátil y creatividad.

Algunos pacientes han llegado con inusuales úlceras por presión en cara y rodillas como resultado de la pronación. Un médico tuvo un paciente que necesitó cirugía plástica. Algunos han sobrevivido a coágulos en los pulmones u otros órganos. Las amputaciones son un riesgo para casos graves de COVID.

Los terapeutas y médicos se han sorprendido por la cantidad de sobrevivientes del coronavirus que tienen problemas de capacidad de memoria o de organización. Brian Kucer, un fisioterapeuta de Magee, dijo que los pacientes a menudo se sienten confundidos y abrumados. «No es particularmente diferente de cómo se siente la gente después de tener una conmoción cerebral», señaló.

Los problemas emocionales son comunes. «Una cosa que destaca es que todos están deprimidos», comentó Paula Bonsall, una terapeuta ocupacional de Magee. «Todos están aislados, y todos están ansiosos».

La primera prioridad de la rehabilitación, sin embargo, suele ser la debilidad muscular y la resistencia. Algunos pacientes nuevos no pueden sentarse en el borde de la cama por más de 30 segundos. Norma Sampson, de 77 años, que estuvo en PowerBack del 23 de abril al 12 de junio, descubrió que no podía mover una manta de su regazo a los pies de la cama. «Parecía tan pesada», dijo. Kucer señaló que ha visto pacientes que estaban tan agotados después de ponerse una camisa que necesitaban dormir el resto del día.

Esta debilidad se debe en gran parte a las semanas de estar en la cama. Los pacientes pueden perder hasta la mitad de su masa muscular, dijo Kucer, y agregó que los médicos estiman que los pacientes necesitan tres o cuatro días de terapia por cada día de reposo en cama.

Los terapeutas tienen que ayudar muy lentamente a los pacientes a desarrollar la fuerza muscular mientras monitorean su ritmo cardíaco y su oxigenación con frecuencia. El objetivo a menudo es hacer que los pacientes estén lo suficientemente fuertes para caminar, sentarse en un inodoro y subir escaleras cuando se van a casa.

El uso de equipo de protección hace que sea más difícil para los terapeutas formar un vínculo fuerte. Hallie Zeleznik, fisioterapeuta del University of Pittsburgh Medical Center, ha aprendido a hablar más. «Sé que no lo puedes ver, pero estoy sonriendo mucho para ti ahora», dirá, «o sé que no lo puedes notar, pero siento mucho que te sientas así».

Los médicos y terapeutas confían en que muchos pacientes volverán a la normalidad. «Creo que muchos de ellos se acercarán lo suficiente para no notar una gran diferencia», dijo Kucer.

Robert Andersen, de 66 años, quien vive en ManorCare Health Services en Montgomeryville, recibió tratamiento allí cuando tuvo COVID-19. Cuando comenzó su terapia en abril, tenía problemas para ir de su cama a una silla y su equilibrio era malo. Tenía una enfermedad pulmonar y había sufrido un derrame cerebral antes de contraer coronavirus. A finales de julio, se sentía normal, aunque todavía se cansaba con facilidad, posiblemente por el daño pulmonar anterior. La enfermedad en sí misma se sintió irreal. “En ocasiones se siente como contraer COVID, es casi una pesadilla”, dijo.

Norma Sampson, quien pasó un mes en la Thomas Jefferson University con COVID-19 que le provocó un leve derrame cerebral, insistió en caminar las dos cuadras hasta su casa cuando salió de PowerBack en junio. Miembros de su equipo de terapia la acompañaron. Lo logró, con cuatro paradas de descanso. Estuvo plagada de sueños «muy oscuros» durante semanas, pero ahora está bien, incluso haciendo sus propias compras de despensa. Recientemente caminó 10 cuadras desde el consultorio de su doctor hasta su apartamento. «Estoy cerca del 100 por ciento ahora, creo», dijo. «Créanme que fue un largo camino».

Virginia Hamilton, de 63 años, de West Oak Lane, señaló que pasó cuatro o cinco días con un respirador en el Einstein Medical Center de Filadelfia antes de ser transferida a MossRehab por 16 días. Necesitaba ayuda para caminar y su voz era «débil» y «chillona» por el tubo de respiración. Recibió terapia del habla y usó bicicletas que le fortalecieron los brazos y las piernas. Para el 2 de junio, estaba de vuelta en el trabajo como consejera de pares en el Friends Hospital, un empleo que requiere caminar mucho. Ya viaja en autobús de nuevo y cuida a su padre, quien padece demencia. Aún tose ocasionalmente, pero se siente normal. Y muy agradecida. «Es como si tuviera un nuevo impulso en la vida, una segunda oportunidad, se podría decir», comentó.

Alexander, quien tenía una discapacidad antes de enfermarse pero que podía caminar dos cuadras sola con un bastón, está en los primeros días de su recuperación.

Una vez que empezó a respirar por sí misma, se dio cuenta de lo débil que estaba. «Estaba devastada, porque pensaba que nunca caminaría», dijo.

Tran vio lo ansiosa que estaba su nueva paciente. «Solo la miré y le dije: ‘Podrás volver a caminar. Confía en mí’».

A la semana siguiente, Alexander caminó 25 pies a través de la habitación mientras Tran la seguía con su silla de ruedas. Ambas lloraron, aunque Tran escondió sus lágrimas porque pensó que era poco profesional. «Doy gracias a Dios y a Tram. Me emociona», dijo Alexander. Aún está disgustada porque todos sus esfuerzos para evitar el virus fracasaron. «Ahora me doy cuenta de que nadie está a salvo».

Todavía está preocupada por sus brazos. No puede usar su mano derecha y cuatro dedos de la izquierda están entumecidos. Un médico le informó que una cirugía pudiera ayudarla. «Quizá nunca recupere la fuerza en mi brazo», comentó, «pero le agradezco a Dios que siga con vida».

Tran no sabe cómo se sentirán sus pacientes en un año o dos, pero el progreso de Alexander la hace sentir bien. «Es muy gratificante como terapeuta», declaró, «ver su capacidad de tener esperanza de nuevo».

– Este texto fue traducido por Kreativa Inc.

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